Keep the pressure on !


President Laurent Gbabgo and African Union's Jean Ping attend Lansana Conté funerals. Conakry, December 2008
President Laurent Gbabgo and African Union’s Jean Ping attend Lansana Conté funerals. Conakry, December 2008

The National Council for Democracy and Development (NCDD) rules Guinea since the early hours of December 23rd, 2008. A trained economist and former manager of the army’s fuel depot, Captain Moussa Dadis Camara chairs the Council and has been appointed the head of State. The 44-year president is now faced with pressing battles on both the external and domestic fronts.

Pressure from the external front

The African Union (AU) reacted to the Guinean coup d’Etat swiftly by suspending the country’s membership in the organization on December 29. On January 11, the Economic Community of West African States (ECOWAS) followed suite, pursuant to the zero-tolerance rule for coups in Africa. Given the political instability of post-colonial Africa, such a policy is commendable, especially if it serves as a deterrent to military coup plotters around the continent.

But that remains to be seen. So far, it has not prevented Mauritania’s army to depose a democratically elected president. However, the AU suspended Mauritania promptly ever since. Hence, Guinea’s punishment is only logical and fair.

However, despite the official ruling should not prevent close behind-the-scene contacts aimed at pushing for the return to civilian rule. In that regard, Guinean is particularly worthy of cautious treatment to prevent the country from sliding further into chaos.

In Mauritania, a duly elected head of State was deposed, whereas in Guinea, a rogue regime collapsed following the death of dictator Conté. The Constitution had been amended in 2001 to make him a president-for-life. Also, the Fundamental Law ruled that the head of the parliament would be designated as a caretaker president in the eventuality of incapacitation or death of the head of state. However, the 5-year term of the National Assembly expired last year. And its president, Aboubacar Sompare, became a de facto successor to Conte, not a de jure one. Captain Moussa Dadis have argued that loophole to justify, among other things, his bloodless coup. However, beyond those legalistic considerations lays the dire situation of Guinea. A country profoundly wounded by 50 years of dictatorship and authoritarian rule.

French Cooperation minister, Alain Joyandet
French Cooperation minister, Alain Joyandet

Nicknamed the Water house of West Africa and endowed with abundant natural resources (water, fertile land, livestock, timber, and minerals) Guinea is plagued by corruption and it ranks among the poorest countries in the world. Hence the dilemma faced by the international community. On one hand, it must apply a relentless until the army returns to the barracks. One the other hand, it cannot expect such a challenging outcome to happen by miracle. On the contrary, Guinea external partners should stay engaged and provided the required collaboration to the political parties, the unions and civic groups to usher in the advent of constitutional rule.

The Federal Republic of Nigeria has lived under military dictatorship for most of its existence. However, it has consistently responsive to the violent crises that have rocking post-colonial Africa. First, it overcame the Biafra secession in the mid-1960s. Then it played a leading role in peacekeeping and combat duties against the decade-long rebellions in Sierra Leone and Liberia.

Col. Muammar Khadafi and Guinea Prime minister Komara Kabine, Conakry 2009
Col. Muammar Khadafi and Guinea Prime minister Komara Kabine, Conakry 2009


It is therefore understandable that Abuja led the uncompromising ECOWAS voices against the Conakry putsch. They must apply a tactful yet relentless pressure on the NCDD to help achieve a smooth transition to civilian rule.

That said, Guinea’s suspension from the AU and ECOWAS, is a rebuttal to the backers of the Conakry coup: France, Senegal and Libya.

  1. On January 3rd President Nicolas Sarkozy of France dispatched State Secretary for Cooperation and Francophony, Alain Joyandet, to assess the situation in Conakry. Following two days of talks, the emissary announced that the French government would provide financial assistance to the struggling National Independent Electoral Commission. He added that France would also monitor the situation closely… But France has had a complicated history with the Government of Guinea. The relationship soured following Guinea’s overwhelming No vote in the September 28, 1958 referendum organized by General Charles de Gaulle, the founder of the current French 5th republic. Things improved only 1975 when President Giscard d’Estaing resumed diplomatic ties with Conakry, thanks in part to the tireless effort of former ambassador André Lewin. Ever since, France has reasserted its Guinea policy, as the former colonial power, a diplomatic ally and an economic partner. In 1976, anxious to accommodate the late president Sekou Toure, the French government banned Jean-Paul Alata’s Prison d’Afrique, a book denouncing the torture and the killings carried out at Camp Boiro. Despite the uproar, the measure was not immediately rescinded. French newspapers and authors condemned the cynicism of their government (See L’affaire Alata and Grain de sable). In 2000, the World Bank decided to stay out of the Garafiri electric dam project due to its negative impact on the environment. But President Jacques Chirac decided to back the investment. In short, France’s policy implements the principle that states are not guided by sentiments. Instead, they protect their assets and promote their interests.
  2. President Abdoulaye Wade of Senegal, does the opposite of France. Chairman Moussa Dadis earned his support by simply calling Daddy! Falling for Captain Camara’s reverence, he said that he could not throw stones at the NCDD. He went on to lend the junta his presidential plane on which  General Mamadou Toto Camara, the NCDD’s 1st vice president toured neighboring Guinea-Bissau, Mali, Côte d’Ivoire, Liberia and Sierra Leone. Yet, Abdoulaye Wade faces a declining popularity at home. His fellow citizens accuse him of mismanagement, erratic behavior, human rights violations, and nepotism. And the journalist Souleymane Jules Diop has sued Wade’s family on embezzlement charges. As it turns out, President Wade’s democratic credentials are fading fast. The Guinean junta should be mindful of Senegal’s alarming evolution.
  3. Also on January 3rd, Colonel Muammar Khadafi, president of the Libyan Jammahiriya, who preceded Abdoulaye Wade for a stop-over at Conakry Gbessia airport. The simple mention of the colonel’s name creates some uneasiness. Persistent rumors see his hand and Burkina Faso’s Compaore behind the rebellions in Liberia, Côte d’Ivoire, and elsewhere in West Africa. In reality, Khadafi’s impromptu visit to Conakry may have political as well as business reasons. Last year, former Prime minister Lansana Kouyate agreed to give ownership of two hotels in downtown Conakry to Libyan investors. The late president Conté voided the deal. Did the Supreme leader come to revive those lost contracts?

The above bilateral considerations matter little in the aftermath of the ECOWAS decision. The NCDD has lost an important battle in Abuja. Its hopes for official multilateral recognition have been dashed. It must now bear the brunt of the rejection and adjust to a delicate international context. What will it do next? Watch and see !

However, keep the pressure on !

Tierno S. Bah

Adieu, Miriam

Miram Makeba (1932-2008)
Miram Makeba (1932-2008)

Comparant sa voix au doux son d’un rossignol, ses parents et amis encouragèrent Miriam Makeba à chanter. Elle s’y mit de tout coeur et connut rapidement un succès local. “Son style distinct, qui enchanta le monde entre les 1960-70, combinait les mélodies traditionnelles africaines, le jazz et la musique folklorique, moulés dans les rythmes uniques et vibrants des bidonvilles d’Afrique du Sud.”

La carrière internationale de Miriam Makeba débuta à Londres vers 1959. Elle prit de l’envol à son arrivée à New York  en 1960. Cette même année, le gouvernement d’Afrique du Sud la bannit de son pays natal. Elle ne le reverra que 31 ans plus tard, en 1990, après la libération de Nelson Mandela. A New York, Miriam se produisit au Village Vanguard et dans d’autres haut-lieux du show business métropolitain. Mais sa notoriété augmenta largement grâce à son inoubliable duo avec Harry Belafonte, militant actif et soutien financier généreux du Révérend Martin Luther, Jr. dans la lutte pour l’émancipation des Noirs américains.
En 1962, Miriam chanta avec Marilyn Monroe pour l’anniversaire du président John  Kennedy à Madison Square Garden. Elle multiplia les tournées en Europe et aux Etats-Unis.
En même temps, toujours sensible au sort de son pays, elle redoubla ses attaques et se tailla un rôle à part dans la lutte contre l’apartheid.
En 1968, elle épousa en secondes noces Stokely Carmichael alias Kwame Touré. L’union avec le dirigeant du Black Panther Party lui valut d’être fichée par le FBI. Tous ses engagements de concerts et ses contracts d’enregistrements aux USA furent annulés.
Elle décida de s’établir en Guinée. Quel destin étrange et paradoxal pour cette admirable militante anti-apartheid. Elle acceptait ainsi un autre apartheid —la dictature de Sékou Touré— comme terre d’exil. Et, que l’étoile du régime pâlissait au quotidien, elle en devint un porte-parole sur la scène internationale. En plus de la nationalité guinéenne, les autorités lui accordèrent un terrain à Dalaba, au sud du Fuuta-Jalon. Elle y construisit une case de repos aujourd’hui abandonnée.

En 1967, elève au lycée de Labé, je la revois encore voluptueusement enlacée dans les bras de Sékou Touré, tiré à quatre épingles, à un bal au Palais de La Kolima, hâtivement construit en 1965 par le gouverneur de région, Emile Condé. Elle et son présidentiel cavalier ouvrirent la soirée dansante en exécutant un boléro sensuel. Le couple s’éclipsa peu après pour l’intimité de la Villa Silly, dans le quartier de Tata, aux abords de l’aéroport de Tyogge.
A Conakry, les orchestres nationaux Balla et Keletigui reçurent l’ordre de l’accompagner. Elle sortit un ou deux albums avec Balla, en compagnie du brillant Dr. Sékou Diabaté (guitare solo, et cousin aîné de Sékou Diabaté Bembeya alias Diamond Finger), Nestor (vocaliste), etc.
En 1969, étudiant à l’IPGAN, je la rencontrai personnellement Conakry à l’accueillant domicile de Dr. et Madame Sultan à Landréah. Je sollicitai et obtint gracieusement sa photo dédicacée.
Par la suite, le standing international et le répertoire musical de Miriam accusèrent le coup de son relatif isolement guinéen. Par exemple, elle fut contrainte de remodeler son  répertoire au détriment de la kwela populaire et de la vitalité des ghettos sud-africains. Elle adopta graduellement la sonorité afro-cubaine des musiciens guinéens.
Après l’attaque du 22 novembre, Miriam monta au créneau. Elle créa Jiginnira et d’autres chansons tristes qui reflétaient l’atmosphère politique macabre du pays.
Au milieu des années 1970, en vraie artiste non-conformiste, elle se maria avec Bah Ibrahima ‘Bajo‘, de loin son cadet et mon promotionnaire du lycée de Labé.
Peu après elle fit inscrire des étudiants sud-africains à l’Institut Polytechnique G.A. Nasser de Conakry. Après deux années de calvaire, tous demandèrent  à être transférés en Tanzanie ou en Zambie.

A la fin des années 1980, la tragédie familiale frappa Miriam par la mort “insensée” de son unique fille. Elle raconte dans son livre autobiographique le violent choc culturel qu’elle ressentit à l’heure de l’enterrement.  Les officiels et les prélats lui signifièrent que conformément à la tradition musulmane, elle ne pouvait accompagner Bongii à sa dernière demeure au cimetière de Camayenne.

Miriam Makeba, portant le jubaade, la coiffure des femmes Fulbe du Fuuta-Jalon
Miriam Makeba, portant le jubaade, la coiffure des femmes Fulbe du Fuuta-Jalon

En 1985 Miriam s’installa en Belgique. L’abolition du régime de l’Apartheid lui permit de rentrer au bercail en 1990. L’ex-président Thabo Mbeki la nomma par la suite Ambassadrice spéciale de l’Afrique du Sud. Apparemment non repentante, elle effectua une visite à Conakry en 2003. Au cours d’une rencontre télévisée avec des anciennes militantes du PDG, elle entonna une des ballades des années 1970. Prise de nostalgie, l’audience reprit en chœur et en larmes. Ensemble, les participantes de la réunion manifestèrent leur regret d’une période —partiellement révolue et sombre— de l’histoire de la Guinée.
L’instant résumait visuellement le destin contradictoire de Miriam Makéba, fait de hauts et de bas. En effet, réfléchissant sur la complexité de sa vie, elle confia à un journaliste de Salon en 2000 : “Ma vie a été comme un jeu de yo-yo. Aujourd’hui, je suis en dîner avec des présidents et des empereurs,  et demain, je me retrouve en train de faire de l’auto-stop. J’accepte mon sort en me disant, tiens, peut-être que c’est prédestiné, qu’il doit en être ainsi.  Et que c’est ma raison d’être ici-bas.”

L’aéronef transportant le cercueil de Mama Africa atterrira demain mercredi 12 novembre 2008 à Johannesburg. Mandela et ses compatriotes, l’Afrique et le monde tout entier lui diront adieu, en peine pour la perte physique, mais reconnaissants pour l’admirable oeuvre qu’elle nous lègue.

Tierno S. Bah